Møt casinopioner og cowboy: Benny Binion

Benny Binion

Benny Binion kom til verden i 1904 i Grayson County, ca. 100 km. fra Dallas i staten Texas.

Binion var et skrøpelig guttebarn, og var ofte syk i barneårene. Mens gutten lå syk hjemme, reiste faren hans rundt i USA og handlet hester. På et tidspunkt fikk foreldrene en idé om at Binions helse ville ha godt av at han ble med faren rundt omkring og slik få litt frisk luft. Under reisene med faren ble Binions skjebne forseglet ved han fant ut at han var som en fisk i vann i det miljøet som han og faren befant seg i. Han rakk aldri å fullf’øre noen skole, men til gjengjeld ble han ekspert i hestehandel og ikke minst god til å gamble.

Under reisene møtte Binion og faren hans mange forskjellige mennesker, og tiden ble slått ihjel med diverse former for spill.

«Alle kunne et eller annet triks med kort, og det tok meg ikke lang tid å lure dem. Noen kunne også et triks med terninger som kunne få dem til å rulle saktere og stoppe på akkurat deres tall. Jeg fant aldri ut av hvordan de gjorde det, men jeg ble relativt fort god til å sørge for at det ikke gikk ut over meg selv», har Binion senere fortalt.

Fra sykt guttebarn til oppfinnsom gambler

Det ble fort tydelig at reisene med faren aktiverte Binion. Han løp ofte ærender for gamblerne, og senere fikk han som oppgave å lokke kunder til hemmelige spilleklubber. Etterhvert som han ble eldre tjente han også penger som spritsmugler, og i 1928 startet han til og med sitt eget illegale tallotteri.

I Dallas ble det i 1936 innført en såkalt toleranselovgivning mot mindre forseelser. Dette skulle vise seg å få stor betydning for Binion.

Et resultat av toleranselovgivningen var at politiet ofte skulle foreta razziaer mot ulovlige klubber samt gi bøter. På den tiden hadde Binion etablert seg i spilleklub-bransjen, og i mellomtiden hadde han fått spesialbygget en type bord som lynkjapt kunne gjøres om til å ligne kasser som inneholder hotelsenger. Binion viste altså stor evne til å være oppfinnsom og utvise handlekraft, hvilket nedenstående sitat også vitner om:

«Med kun halvannen times varsel kunne vi nå å rydde hele bulen før politiet kom», har Binion fortalt om tiden i Dallas.

Selv under depresjonen i USA bugnet Dallas av oljepenger, og under andre verdenskrig holdt hele divisjoner av soldater til i Binions spilleklubb. Ryktet hadde spredd seg om at man kunne spille her uten å risikere å bli lurt.

Ikke overraskende tiltrakk alle pengene seg også lysskye personligheter, og i den heftigste perioden hadde Binon alltid tre pistoler på seg.

The Cowboy

1931 skulle vise seg å bli et skjebnesvangert år for Binion. Han mistenkte en annen spritsmugler ved navn Frank Bolding for å ha stjålet fra ham. Binions sønn Lonnie «Ted» Binion har senere fortalt om uenigheten mellom Binion og Bolding:

«Bolding hadde et spesielt dårlig rykte og var kjent som en som drepte folk med kniv. Plutselig rettet han seg raskt opp, og faren min rullet bakover, over en tønne, mens han trakk en pistol, skjøt ham i halsen og drepte ham på stedet. Faren min var overbevist om at han ville ha blitt stukket ned».

Den obligatoriske etterforskning viste også at Frank Bolding hadde en kniv på seg, men fordi han aldri nådde å trekke den, ble Binion dømt til to års betinget fengsel.

Ovenstående episode ga Benny Binion kallenavnet «The Cowboy», og fem år senere var cowboyen igjen i aksjon da han skjøt og drepte en konkurrent innenfor tallotteri, nemlig Ben Frieden.

Binion ble selv såret i dramaet, og ble fritatt fra alle anklager da man mente at han hadde reagert i selvforsvar.

Ingen andre personer har offisielt mistet livet som følge av oppgjør med Binion, men mange av rivalene hans samt et par kompanjonger mistet livet i en bandekrig i 1938, men det ble aldri bevist at ”The Cowboy” hadde noe å gjøre med mordene:

Der forelå heller ikke noen beviser mot Binion da en mann kalt Herbert Noble mistet konen sin i et attentat rettet mot Noble selv.

I 1946 ble Noble skutt i ryggen. To år senere ble bilen hans gjennomhullet av kuler. I 1949 fant han dynamitt i bilen sin – dynamitt som skulle antennes når han startet bilen. Senere samme år ble han skutt i en biljakt, men da konen mistet livet, skyldte han på Binion og dedikerte resten av livet sitt på å få hevn.

Noble likte å fly i privatflyet sitt, men flygleden gikk fort over da han i 1951 ble anholdt fordi en politibetjent fant ham mens han holdt på å lesse to store bomber ombord på et fly. I flyet fant politiet et kort over Las Vegas. På kortet var det en sirkel rundt Binions hjem. Noble ble drept av at en bombe i postkassen hans ble detonert. Binion har benektet enhver forbindelse til denne bomben.

Binion’s Horseshoe

I Dallas ble lovgivningen vedrørende illegal gambling ytterligere strammet inn,  så Binion rykket opp teltpluggene og flyttet til Las Vegas. Om å flytte til spillebyen har han uttalt:

«Da det gikk opp for meg hvilke muligheter det var i Vegas var det ikke noe mer å tenke på».

I Las Vegas åpnet Binion en klubb sammen med en fyr kalt J.K. Houssels. De to ble raskt enige om å gå hvert til sitt igjen da de ble uenige om hvor stort man skulle la gamblerne satse.

Texaneren åpnet i stedet sitt eget sted, som fikk navnet Binion’s Horseshoe, hvor han gjorde det mulig å spille for helt opp til 500 dollar. Dette var 10 ganger så mye som det på denne tiden ellers var tillatt å spille for på andre kasinoer.

Binion ble fort berømt pga. det høye spilleloftet han kunne tilby sine kunder, og de øvrige kasinoene innså fort at de også ble nødt til å endre grensene sine, men den idéen var det ikke alle som likte.

«Han ville også heve grensen på Keno til 500 dollar, men fikk høre av Dave Berman at hvis han gjorde det så ville Berman personlig sørge for at han ble drept», fortalte Ted Binion kort før han døde. For en gangs skyld tok Benny Binion det til etteretning, da han ikke var et sekund i tvil om at Berman mente det alvorlig.

Binion’s Horseshoe fortsatte med å flytte grensene for innsatser høyere og høyere. På et tidspunkt nådde det 10.000 dollar.

Til tross for grensen på 10.000 dollar var det faktisk mulig å satse enda større beløp. Det krevde kun en forespørsel, og som regel fikk man ja så lenge man satset det ønskede beløpet på sitt første veddemål.

I 1980 kom William Lee Bergström inn døren på Binion’s Horseshoe. Bergström hadde ønske om å spille for én million dollar på én gang.

Et tragisk sats

Bergström hadde ikke pengene, men ville skaffe dem, hvis han fikk lov til å spille. Det fikk han, og det varte ikke lenge før han dukket opp med 777.000 dollar. Bergström undskyldte at det ikke hadde vært mulig å skrape sammen en hel million, men resten ville han gjerne satse på en gang.

På Binion’s Horseshoe vant Bergström spillet sitt og fikk utbetalt 777.000 dollar. De følgende årene kom Bergström jevnlig tilbake og satset store beløp, blant annet 590.000 dollar, 190.000 og 90.000 dollar.

Det lykkes ham å vinne alle spillene, og i 1984 dukket han endelig opp med millionen. Han fikk lov til å satse på hvilket som helst spill, og valgte craps-bordet. Det skulle han aldri ha gjort, for for første gang tapte han innskuddet sitt. Tre uker senere tok Bergström selvmord.

Ted Binion fortalte senere om tragedien:

«Han hadde fortsatt et overskudd hos oss på 400.000 dollar, selv om han tapte den millionen».

Selv om Bergström var den største ”kunden” sørget Binion for å passe godt på de mindre kundene sine. Han var blant annet den første som la tepper på casinoet sitt, den første som begynte å hente kunder i limousin fra flyplassen og den første som tilbød alle ved spillemaskinene gratis drinker.

Innhentet av fortiden

På 50-tallet innhentet tiden i Dallas Binion, da han måtte en tur i fengsel på grunn av en sak om skattesvindel, og han ble nødt til å selge aksjemajoriteten i kasinoet sitt for å kunne betale for saksomkostningene.

På tross av Binions opphold bak murene gjenvant familien Binion kontrollen i 1964 med sønnen Jack som president. Ted ble casinomanager, og selv moren i Binion familien jobbet for kasinoet helt frem til hun døde i 1994.

De tre Binion-døtrene hadde også prosenter i kasinoet, men var ikke aktive før rundt 1998 da Becky Binion overtok presidentposten fra broren Jack etter en bitter rettssak mellom de mange søskenene. Jack Binion fortsatte karrieren sin innen gamblingindustrien i andre stater.

Benny Binion klarte faktisk aldri å få en spillelisens til seg selv etter dommen sin. Frem til han døde i 1989 sto han oppført på lønnsslippen som konsulent.

På et tidspunkt kjøpte Binion et hotell i nærheten av Binion’s Horseshoe, og på dette hotellet fikk han innrettet et pokerrom hvor han begynte å arrangere VM i poker, World Series of Poker.

Poker var langt fra velsett på den tiden. Faktisk ble det ansett som lettere kriminelt, og noe som hørte til i hemmelige lokaler. Binion-familien gikk mot strømmen, og promoterte poker via WSOP’en.

Familien innførte ekstra turneringsregler – et tiltak som gjorde poker langt mer publikumsvennlig. Plutselig hadde poker blitt så publikumsvennlig at det kunne vises på nasjonale TV-kanaler.

Sakte men sikkert mistet poker det dårlige ryktet sitt, og det ser vi resultatet av idag, hvor spillet er utrolig populært.

En seiglivet cowboy

På tross av flere domme bar Binion alltid en pistol på seg, og han hadde alltid et oversaget jaktgevær innen for rekkevidde.

Hvis politiet trengte en stor sum penger på kort varsel til en operasjon på 70-tallet, kunne de alltid komme til Binion og låne dem. Men politiet ble aldri tilkalt for å arrestere lommetyver eller spillere som ble fersket i å jukse.

Det tok stedets sikkerhetsvakter seg av, og tyver og juksemakere viste seg sjelden på Binions Horseshoe igjen.

Mange mener at Benny Binion drev det mest profitable kasinoet i Las Vegas, men fordi hotellet var privateid, hadde det ikke plikt til å offentliggjøre regnskap. Han hadde ikke noe kontor, men gjorde det som trengtes fra en liten boks i restauranten i kjelleren. Ingen trengte å lage en avtale med ham, hvis de hadde noe på hjertet. Han hørte på alle, store og små, og det var ikke sjelden at han ble observert i selskap med en dommer eller en senator.

Benny Binion døde 85 år gammel, men hans legende dør aldri. Benny Binion var en gjennomført og ekte amerikansk personlighet.

Les mer om pokerspillere her

Pokerlegenden Stu Ungars tragiske skjebne »

Annette_15 vinner en historisk pokerseier »

Richard Marcus – Storsvindleren »